Letterpress, une technique d’imprimerie artisanale au service d’un art moderne

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Considérant que l’impression letterpress est artisanale, qu’elle exige la manipulation d’un pressier et que ses matériaux sont de grande qualité, elle est considérée comme une méthode d’impression haut de gamme.

L’imprimerie a vu le jour il y a plus de 600 ans. Au milieu du XVe siècle, Johannes Gutenberg invente les caractères mobiles d’imprimerie typographique en alliage de plomb, de fer et d’étain. À cette époque, les caractères sont assemblés sous forme de textes en négatif, ensuite installés sur une presse à bras et, après encrage, sont pressés contre le papier pour réaliser l’impression. Cette technique d’impression a été pratiquement l’une des seules jusqu’à la moitié du XXe siècle. Elle a été ensuite remplacée par l’impression de type Offset et maintenant par de nouvelles technologies numériques et digitales.

Malgré une multitude de nouveautés en méthodes d’impression (impression métallique, embossage, débossage, impression 3D, et même impression 4 D), plusieurs ateliers d’imprimerie font un retour à cette technique d’impression artisanale avec caractères mobiles qu’on nomme l’impression letterpress (procédé d’impression typographique ou impression en relief). Les presses fabriquées par les compagnies Chandler and Price (1881-1964) et Heidelberg (presse à platine dont la fabrication a cessé en 1986) sont les plus populaires et nous pouvons encore aujourd’hui les trouver sur le marché des antiquaires.

Tout comme la méthode de Gutenberg, des lettres en relief sont assemblées sur une plaque qui sera ensuite encrée par le passage de rouleaux pour ensuite être pressée sur une feuille de papier dont l’épaisseur peut varier. Contrairement à l’impression offset, le letterpress offre une expérience visuelle et tactile sur des papiers de grande qualité. Une forte pression permet d’enfoncer la plaque (matrice) sur le papier afin d’obtenir une impression en creux.

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